ספירת כוכבי הלוח הזרים צמרת 700 עולמות רחוקים

נאס

משימת קפלר של נאס'א גילתה עולם שבו שתי שמשות שוקעות מעל האופק במקום אחת בלבד. כוכב הלכת, הנקרא קפלר -16 ב, אינו נחשב למגורים. זהו עולם קר, בעל משטח גזי, והוא מקיף שני כוכבים, ממש כמו הקעקוע 'מלחמת הכוכבים'. (אשראי תמונה: NASA/JPL-Caltech)



פחות מעשרים שנה לאחר שגילו את העולם הראשון מעבר למערכת השמש שלנו, אסטרונומים הוציאו את כוכב הלכת החייזרי מספר 700.



נכון להיום (18 בנובמבר), המספר עומד על 702 כוכבי לכת, לפי נתוני האנציקלופדיה של כוכבי הלכת החוץ־סולאריים, מאגר מידע שנאסף על ידי האסטרוביולוג ז'אן שניידר ממצפה הכוכבים פריז-מודון.

הרשימה של שניידר היא אחת משני הגששים העיקריים בעולם החייזרים שיש. השני נקרא 'PlanetQuest: אטלס עולמות חדשים', המנוהל על ידי מעבדת ההנעה הסילונית של נאס'א. המספר הנוכחי של PlanetQuest עומד על 687; ההבדל בין שני מאגרי המידע מדגיש את אי הוודאות הכרוכות באיתור ואישור כוכבי לכת.



למרות זאת, שני המספרים גדלו במהירות בזמן האחרון. ושניהם יוסיפו מאות, או אולי אלפי, כוכבי לכת חדשים של חייזרים בעתיד הקרוב.

מצוד כוכבי לכת זרים

אסטרונומים גילו עולם זר לראשונה בשנת 1992, כאשר חוקרים זיהו שני כוכבי לכת המקיפים כוכב נויטרונים מסתובב, או פולסאר, כ -1000 שנות אור מכדור הארץ. אישור של כוכב לכת המקיף כוכב ברצף ראשי 'רגיל' שאינו השמש שלנו לא הגיע עד 1995. [גלריה: כוכבי הלכת החייזרים המוזרים ביותר]



אבל הממצאים נערמו לאחרונה. הספירה עלתה על 500 בנובמבר 2010, והיא עברה 600 רק לפני חודשיים כאשר מדענים במצפה הכוכבים הדרומי באירופה הכריזו על 50 כוכבי לכת חדשים, כולל 'כדור-על' אחד שעשוי להיות מועמד טוב לאירוח חיים.

וקצב הגילוי רק ימשיך להאיץ, כאשר המדענים ממשיכים לחדד את טכניקות ציד הפלנטות והנתונים ממשיכים לזרום.

ממצאיו של מכשיר אחד בפרט עשויים להכפיל יותר ממספר כוכבי הלכת הידועים. מאז השקתו בשנת 2009 זיהה טלסקופ החלל קפלר של נאס'א 1,235 מועמדים לכוכב הלכת. עד כה אושרו רק 25 מהם, אך מדעני קפלר העריכו כי כ -80 אחוזים בסופו של דבר יהיו העסקה האמיתית.



איור זה מציג את כל 1,235 המועמדים הפוטנציאליים לכוכב הלכת נאס

איור זה מציג את כל 1,235 המועמדים הפוטנציאליים של כוכבי הלכת החייזרים שמציאת משימת קפלר של נאס'א עד כה. כוכבי הלכת בתמונה חוצים את הכוכבים המארחים שלהם, כולם מיוצגים בקנה מידה.(אשראי תמונה: ג'ייסון רו וצוות קפלר)

מגוון רחב של עולמות חייזרים

המספרים כשלעצמם מרגשים, אך החיפוש אחר כוכבי לכת זרים אינו עוסק רק בהגדלת המספר. החוקרים אומרים שמדובר בחיפוש אחר הבנה טובה יותר של הטבע והמגוון של עולמות חייזרים בגלקסיה שלנו ומחוצה לה.

והגיוון הזה נראה עצום. אסטרונומים מצאו כוכב לכת אחד קליל ומאוורר כמו קלקר, למשל, וכוכב אחר צפוף כמו ברזל. הם גילו א עולם חייזרים המקיף את שתי השמשות , כמו כוכב הלכת הטאטואיני של לוק סקייווקר בסרטי 'מלחמת הכוכבים'.

ואולי, באופן המסקרן ביותר, הם אישרו מספר כוכבי לכת הנראים מסתובבים באזור המגורים של הכוכבים שלהם, אותו טווח מרחקים בדיוק בו יכולים להתקיים מים נוזליים-ואולי חיים כפי שאנו מכירים אותם.

'אין שום אינדיקציה לכך שההפתעות מציפות', אמר לאחרונה האסטרונום גרג לאפלין, מאוניברסיטת קליפורניה בסנטה קרוז, ל- guesswhozoo.com. 'רק להסתכל על כל התגליות החדשות בשרת ההדפסה המוקדמת [שבה מתפרסמים מחקרים רבים לפני פרסום] קרוב למשרה מלאה.'

אתה יכול לעקוב אחר הסופר הבכיר של guesswhozoo.com מייק וול בטוויטר: @michaeldwall . עקוב אחר guesswhozoo.com לקבלת המידע העדכני ביותר במדעי החלל וחדשות חקר בטוויטר @Spacedotcom וכן הלאה פייסבוק .