פשוט טסנו על פני חפץ חגורת קויפר. הנה הסיבה שעלינו לעשות זאת שוב.

אריס ודיסנומיה

תיאור אמן של אריס, כוכב לכת ננסי הרחק מעבר לחגורת הקויפר שאפשר לחקור בדיקה בין כוכבית, לראות כאן עם הירח שלו, דיסנומיה. (אשראי תמונה: NASA/JPL-Caltech)





חגורת קויפר אובייקטים כמו זה אופקים חדשים פשוט עפו על פני הם אגורה תריסר, אך למדענים יש תצפיות מפורטות של חלליות על שלושה עולמות רחוקים וקפואים כאלה. ייתכן שיהיה צורך במשימה מהירה כבר להציע אובייקטים חדשים לרשימה זו.

המשימה הפוטנציאלית הזו תאיץ במהירות דרך מערכת השמש, ותכסה 20 יחידות אסטרונומיות (AU) מדי שנה (AU היא המרחק הממוצע בין השמש לכדור הארץ, או 93 מיליון מייל או 150 מיליון קילומטרים). למשימה יש שלל מטרות מדעיות, אך פעילות מפתח אחת שמשימה כזו יכולה להתמודד איתה היא התבוננות באובייקטים במערכת השמש החיצונית.

'ישנם אלפי עולמות בחגורת קויפר, וכפי שראינו ממעוף האופקים החדשים של פלוטו, ישנם עולמות מדהימים שהם בלתי נתפסים לחלוטין', אמרה קתלין מנדט, מדענית פלנטרית במעבדה לפיזיקה יישומית באוניברסיטת ג'ונס הופקינס. guesswhozoo.com בחודש שעבר בכנס השנתי של האיגוד האמריקאי לגיאופיסיקה. (השיחה התקיימה לפני שהחללית ביצעה את התמרון האחרון שלה, שהתרחש ב -1 בינואר). Ultima Thule Flyby בתמונות: ביקור בחפץ בחגורת קויפר ]



הבדיקה הבין -כוכבית עצמה היא הצעה שהסתובבה כבר זמן מה. הרעיון הוא שהצוות יוכל להשתמש בטכנולוגיה קיימת ולטווח קצר, ולהסתמך על מהירות שהוגברה על ידי רצף של כוח כבידה, כדי לשלוח חללית המרוצת ברחבי מערכת השמש מהר יותר מכל כלי עד כה.

מהירות כזו היא מצוינת עבור מדענים חסרי סבלנות, אך היא גם מציבה אתגרים רציניים. ככל שחללית נוסעת מהר יותר, כך יש לתכנן מכשירים בזהירות רבה יותר לאיסוף נתונים, כמו תמונות, מבלי לטשטש את התוצאות.

אז, מנדט ועמיתיה מסתכלים על דימוי הסיור לטווח ארוך, או לורי , מכשיר, טלסקופ מזווג ומצלמה שטסות כיום באופקים חדשים. מכשיר זה תפס הן את התמונות הראשוניות של פלוטו והן את MU69 מ -2014 שעזרו לצוות לנווט בחללית וכמה מהתמונות המאוחרות יותר ברזולוציה גבוהה של פני השטח של פלוטו.



אך יהיה צורך לשדרג את LORRI כדי לצלם תמונות חדות במהירות גבוהה יותר של בדיקה בין כוכבית. מכשיר שיכול לאסוף ספקטרום משטח, שבו משתמשים המדענים כדי לזהות אילו חומרים נמצאים איפה שהוא, יהיה גם בעל ערך רב, אמר מנדט.

לאחר קביעת המכשירים, מדובר בבחירת יעד חלומי - או בכמה. מנדט וחברי צוות אחרים חקרו כיצד יתאימו יעדים פוטנציאליים, מתוך הנחה שהחקירה תוכל לשגר עד שנת 2030 כרצונו. זה אומר להסתכל על שלל אובייקטים של חגורת קויפר שנמצאים מעבר למסלולו של נפטון.

קח לדוגמא, קוואואר , אובייקט של חגורת קויפר שרוחבו כמחצית מפלוטו. מדענים הבחינו בחתימת המתאן על פני השטח של אובייקט זה, מה שאומר שזה עדיין נצמד לאטמוספירה דקה. אבל המדענים אינם בטוחים עד כמה קוואואר דומה לבן דודו הגדול והמפורסם יותר.



וקוואואר הוא רק יעד אחד פוטנציאלי גדול. 'אני אשמח לעשות טיסה של אריס, כי זה בגודל דומה לפלוטו אבל רחוק יותר במערכת השמש,' אמר מנדט. בפרט, היא תרצה לעסוק בפלנטולוגיה, ולחקור כיצד אריס תואם או שונה מפלוטו. היא הייתה רוצה להיות מסוגלת לענות על שאלות כמו האם לאריס יש אווירה ומהם האלמנטים הנדיפים עדיין על פני השטח שלה, אם בכלל, אמרה.

יעדים אפשריים אחרים מסוג זה של אובייקטים כוללים את Makemake, שיש לו ירח משלו ומוצג בחגורת קויפר רק על ידי פלוטו, ו Haumea, כוכב ננס בצורת כדורגל. עבור כל העולמות הללו, תעופה מהירה יכולה לספר למדענים על הרכב פני השטח של האובייקט והגיאולוגיה, כמו גם אם המשטחים מסתירים אוקיינוסים. [העדות ל'כוכב תשע 'בתמונות]

והוספת תצפיות מקרוב על כל אובייקט טרנס-נפטוני יכול להוות שיפור בידע הנוכחי שלנו. קחו בחשבון את הטיסה הראשונה של New Horizons ב -1 בינואר של אובייקט חגורת קויפר בשם MU69 2014 וכינויו Ultima Thule. יעד זה נבחר בעיקר מכיוון שהחללית תוכל להגיע לאובייקט עם הדלק שנותר, אך העולם הציע הרבה חידות מדעיות מסקרנות.

בדיקה בין כוכבית לא תוקדש אך ורק למדע הפלנטרי, כמובן. זה גם יטפל בשאלות על ההליוספירה, הבועה המקיפה את מערכת השמש שלנו המיוצרת על ידי חלקיקים טעונים הזורמים מהשמש. למרות שראינו בועות דומות סביב כוכבים אחרים, מעולם לא ראינו את ההליוספירה שלנו מבחוץ.

אבל לפני שחקירה כזו תעבור את הגבול הזה, יהיו עולמות חדשים לחקור.

שלח מייל ל- Meghan Bartels בכתובת mbartels@guesswhozoo.com או ללכת אחריה @meghanbartels . עקוב אחרינו @Spacedotcom ו פייסבוק . מאמר מקורי בנושא guesswhozoo.com .